NBA 75: Bill Russell, 1960s Athlete of the Decade (TSN Archives)

La NBA celebra a los jugadores de la lista NBA 75 casi a diario desde ahora hasta el final de la temporada. El homenajeado de hoy es el ícono de los Celtics, Bill Russell, cinco veces MVP de la NBA y 12 veces All-Star que ganó la asombrosa cantidad de 11 títulos de la NBA en su carrera de 13 años. Esta historia, que nombra a Russell TSN Atleta de la Década de la década de 1960, apareció en la edición del 14 de marzo de 1970 de The Sporting News.

BOSTON, Mass. — Más que nadie, los últimos 10 años en los deportes pertenecieron a un hombre: el centro Bill Russell de los Boston Celtics de baloncesto. Es sobre la base de la consistencia y brillantez de Russell durante este período que THE SPORTING News lo ha elegido como su Atleta de la Década.

El honor adquiere mayor profundidad y significado cuando consideras a los finalistas que tuvo que vencer. Incluían a Willie Mays en béisbol, Johnny Unitas en fútbol, ​​Bobby Hull en hockey y Arnold Palmer en golf.

Los cuatro tenían credenciales imponentes. Mays fue elegido por THE SPORTING NEWS como Jugador de la Década de béisbol por sus destacados logros con los Giants. Entre sus hazañas, terminó la década con 600 jonrones como el mejor toletero diestro en la historia de las Grandes Ligas y solo superado por Babe Ruth en el total de su carrera.

Unitas fue el mariscal de campo dominante de la Liga Nacional de Fútbol Americano en una década en la que los Baltimore Colts se convirtieron en una potencia gracias a sus pases. Tiene los récords de más intentos de pase, 4.456; la mayoría de las terminaciones, 2.450; más yardas ganadas, 35,502, y más pases de touchdown, 266.

El jugador mejor pagado en el hockey y también uno de los más emocionantes, Hull fue un fantástico anotador para los Chicago Black Hawks durante un lapso de 10 años. Lideró la Liga Nacional de Hockey en goles durante las últimas cuatro temporadas consecutivas de la década. A pesar de aguantar algunas semanas, marcó un récord de 58 goles en la temporada 1968-69.

Palmer, el primer golfista en acumular un total de $ 1,000,000 en bolsa, ganó casi todos los campeonatos importantes de la década, incluido el torneo Masters en 1960, ’62 y ’64, además de un triunfo anterior en el clásico de Augusta en 1958. Acosado por una dolencia en la espalda, regresó y terminó la década ganando los dos últimos torneos de la gira profesional en 1969.

Pero Russell fue considerado el mejor de los cinco. No solo jugó 48 minutos fantásticos de baloncesto profesional; influyó en todo el lado defensivo del juego. Excepto en casos muy raros, y solo por períodos de tiempo extremadamente cortos, la defensa alguna vez se pone al día con la ofensiva en los deportes.

Era casi como si Big Bill descendiera majestuosamente por el Monte Olimpo para darle a la defensa su primera ventaja permanente. Russell era un original. Todos esos grandes pívots con olfato defensivo que han venido tras él son unos imitadores. Es posible que hayan tenido un libro sobre uno o dos grandes movimientos defensivos, pero Bill era toda una biblioteca.

“Hasta que apareció Russell, nadie había bloqueado tiros antes en los profesionales ni había forzado a los equipos rivales a salir de sus patrones ofensivos regulares”, dijo Arnold (Red) Auerbach, gerente general de los Celtics.

“Bill puso un sonido completamente nuevo en el baloncesto profesional, el sonido de sus pasos”, continuó Auerbach. “Un tipo entraba solo para hacer una bandeja y luego, de repente, escuchaba estos pasos detrás de él. Incluso entonces tenía que darse cuenta de que estaba a salvo porque no había nadie frente a él. Entonces, justo cuando había puesto la pelota en el aire, este gran brazo serpenteaba sobre su hombro y golpeaba la pelota fuera de los límites.

“Después de que esto sucedió un par de veces, los muchachos de los equipos rivales comenzaron a escuchar los pasos de Russell incluso cuando no estaba allí. A veces fallaban las bandejas. Y fue porque Russell los hizo pensar en lugar de disparar”.

Al principio de su carrera profesional, estaba de moda concederle a Bill su gran ventaja en defensa y en los tableros y reírse de sus tiros. A pesar de que tiene 6-10, Russell promedió solo 14 puntos por juego en su primer año como profesional y sus tiros libres fueron terribles.

El problema era que Bill siempre se había concentrado en su defensa e ignorado su ataque. Incluso en la universidad, pasó muy poco tiempo de cara al aro. Las instrucciones originales que le dio Auerbach cuando se unió a los Celtics eran “consígueme el balón y juega a la defensiva. Tenemos suficientes tiradores”.

Bill pulió su tiro

Sin embargo, hay una cosa que debes recordar sobre la ofensa de Bill. Mejoró rápidamente. Nunca fue espectacular. No tenía ninguno de los aspectos que agradan a la multitud de Oscar Robertson o Jerry West en el uno contra uno. Pero llegó a un punto de efectividad en el que no podía ser ignorado.

Después de su primer año, la ofensiva de Russell casi siempre estuvo allí cuando se la necesitaba: para abrir el medio, romper un empate o cambiar el aspecto de un juego de playoffs. Bill era un chiste lanzando faltas cuando los Celtics tenían 20 puntos de ventaja, pero en el momento decisivo era casi tan seguro en la línea de faltas como Bill Sharman.

Antes de que Russell se uniera a los Celtics en diciembre de 1956 (después de jugar con el equipo olímpico de EE. UU.), Boston había liderado la liga en anotaciones durante cinco años consecutivos. Pero, en el mismo período, los Celtics nunca habían ganado un título de división y tenían la costumbre de salir temprano en los playoffs.

En los siguientes 13 años, con Bill Russell como centro, Boston ganó nueve títulos de división y 11 campeonatos mundiales. Frank Ramsey se fue, Sharman se fue, Bob Cousy se fue, Tommy Heinsohn se fue, KC Jones se fue, pero mientras Bill permaneció, nunca fue: “¿Pueden los Celtics volver a ganar?” Siempre era: “¿Por cuánto?”

Esto es lo que Auerbach le dijo una vez al autor George Plimpton sobre Russell:

“La primera vez que lo vi jugar después de que lo conseguimos para los Celtics fue con el equipo olímpico de 1956 contra un equipo estelar en College Park, Maryland. Fue horrible. Pensé: ‘Dios, cambié a Ed Macauley y ¡Cliff Hagan por este tipo! Me senté allí con la cabeza entre las manos.

“Después del partido, vino a verme. Dijo que quería disculparse, nunca antes había jugado así. Lo miré y le dije que esperaba que tuviera razón porque si su juego esa noche era una indicación de su habilidad, entonces yo era una paloma muerta.

“Su primer partido como profesional tampoco fue gran cosa. Harry Gallatin de los Knicks simplemente se lo comió. Russell, bueno, no parecía querer golpear a nadie. Tímido. Acababa de casarse y eso no le hace ningún bien a un chico. Por fin en una cancha de baloncesto.

“Entonces, la próxima vez que jugamos contra los Knicks, pensé en poner a Russell en la esquina y dejar que Arnie Risen jugara de centro contra Gallatin. Russell vino a mí y me dijo que quería volver a intentarlo contra Gallatin. Bueno, qué trabajo hizo con Gallatin: tal vez el tipo le dio una oportunidad, tal vez dos. Russell lo destruyó. Esa es una palabra que puedes usar sobre él: ‘destruyó’ a los jugadores”.

Aún se recuerda vívidamente el primer partido profesional de Russell contra Wilt Chamberlain. Se estrenó ante una multitud llena en el Boston Garden el 7 de noviembre de 1959. Russell atrapó 35 rebotes y anotó 22 puntos. Chamberlain tuvo 28 rebotes y 30 puntos.

Sin embargo, Wilt hizo 38 tiros y solo anotó seis de 12 en la línea de tiros libres. Bill, por otro lado, disparó solo 19 veces y tuvo una noche perfecta en la línea: ocho de ocho. Chamberlain también fue llamado cinco veces por caminar. Los Celtics ganaron, 115-106.

¿Qué pensaba Wilt de Russell?

“Hombre, seguro que te mantiene pensando”, dijo Chamberlain. “Me hizo tomar algunos tiros terriblemente malos. Pensé que jugaría mis movimientos. Ya sabes, moverse cada vez que lo hice. Pero no lo hizo. Jugó mis tiros, y parecía saber cada vez que iba a disparo.

“Ofensivamente, me habían dicho que podías exagerar a Bill en su lado fuerte y él nunca intentaría hacer nada al respecto. Bueno, esa información era incorrecta. Fue más duro con el balón de lo que esperaba”.

Desde la temporada de novato de Russell en Boston en 1956-57, los Celtics han aparecido en 30 series de playoffs y han perdido solo dos veces.

St. Louis venció a Boston en seis juegos en los playoffs de 1957-58. Russell estuvo en el banquillo vestido de calle durante gran parte de esa serie con una lesión en el tobillo. Filadelfia, con Chamberlain, Luke Jackson y Hal Greer en un súper desempate, venció a Boston en la final de la División Este en 1966-67.

Once veces en los playoffs, los Celtics se vieron obligados a recorrer la distancia completa de siete juegos y ganaron. Ocho de esas victorias fueron dentro del amistoso Boston Garden, pero tres fueron fuera de casa: contra Los Ángeles (dos veces) y Filadelfia.

Magnífico Rally por Boston

Lo que le dio una dimensión adicional a la serie de títulos del año pasado fue el hecho de que los Celtics perdieron sus primeros dos juegos de playoffs ante los Lakers, un déficit del que ningún otro equipo había escapado en la final. Boston, y probablemente no haya mejor manera de explicarlo, simplemente salió y derogó la ley de los promedios.

La habilidad de Russell para darle la vuelta a un juego en los últimos dos o tres minutos con su defensa (un tiro bloqueado aquí, un rebote clave allá, forzar un error mental en otro lugar) es lo que ganó para Boston.

Eso puede sonar como una simplificación excesiva, ya que los compañeros de equipo de Bill tenían que seguir metiendo la pelota en la canasta. Pero lo que importaba era si Russell podría intimidar a sus rivales una vez más, y lo hizo.

“La mejor parte de Bill Russell nunca se muestra en la puntuación”, dijo Eddie Donovan, gerente general de los New York Knicks.

“Tienes que saber un poco sobre la forma en que se debe jugar el juego, y luego ver a Russell noche tras noche, para apreciarlo realmente.

“Incluso a los 35 años, todavía le quedaba suficiente habilidad para darle la vuelta a una serie de campeonato.

“El punto es que durante dos o tres minutos, cinco jugadores ofensivos a veces no se suman a un Bill Russell en defensa”.

Bob Cousy, quien jugó en seis equipos campeones mundiales con Russell, lo expresó de esta manera: “A pesar del resto de nosotros, los Celtics nunca ganaron nada hasta que obtuvieron a Russell. Como profesional, nunca vi a nadie enfrentar un desafío tan bien como Russ”. Y mucho de eso era su orgullo.

“Simplemente no podía permitirse perder y seguir viviendo consigo mismo. Siempre aprendió todo muy rápido. Nunca repitió un error. Si sacaras a Russell de los Celtics y lo pusieras en casi cualquier otro equipo, lo habría hecho”. equipo un contendiente. No puedo pensar en nadie más de quien puedas decir eso “.

Después de que los Celtics vencieran a los Lakers por quinta vez en una serie de playoffs en mayo pasado (una vez que fueron los Minneapolis Lakers), Jerry West habló sobre Russell:

“Puedes decir lo que quieras sobre jugadores individuales en cualquier deporte, pero cuando se trata de ganar, no hay nadie como Bill Russell. Sé que algunos de esos muchachos en otros deportes, como el béisbol y el fútbol americano, son geniales. Pero no lo sé. No creo que haya habido nadie, en ninguna época, que pueda compararse con Russell.

“¿Qué ha ganado el hombre?” preguntó West. “Diez campeonatos. ¡Diez campeonatos en 12 años! Yo mismo juego este juego y sé lo que esto significa. He pasado por todo: los huesos rotos, las cosas ásperas, la presión, los tiros importantes que entraron y los grandes. tiros que no lo hicieron, y lo sé.

Solo los enemigos realmente saben

“Realmente, tienes que jugar contra este hombre para apreciarlo. Solo otro atleta podría saber a lo que me refiero”.

Para Auerbach, Russell siempre fue el hombre que revolucionó la defensa.

“Mira, todos tienen tiradores”, dijo Red. “Pero el negocio de emparejar canastas en este juego es un engaño peligroso. Tienes que detener al otro lado porque es la defensa lo que desencadena tu ataque”.

“Es por eso que Russell fue tan importante. Hizo que otros equipos reescribieran sus patrones ofensivos. Los obligó a encontrar nuevas formas de anotar. Y lo hizo con el sentido de la oportunidad más notable que jamás haya visto”.

“No quiero sonar como los rusos, pero Russell inventó el tiro bloqueado. Lo introdujo en el baloncesto profesional como una nueva arma de defensa, algo así como el misil antimisiles del que siempre habla el Pentágono.

“No digo que nadie haya bloqueado un tiro antes que Bill”, continuó Auerbach. “Estoy hablando de un hombre que bloquea tiros contra jugadores más grandes que él y luego les quita el balón.

“Con Russell en mi alineación. Siempre estuve bastante seguro de que podíamos obtener más puntos que el otro lado”.

Una cosa es dominar un juego. ¡Otra muy distinta dominar un juego durante 10 años!