Ben Roethlisberger’s willingness to do whatever it takes to win made him the ultimate Steelers QB

Si uno intenta conjurar el momento que definirá para siempre a Ben Roethlisberger como mariscal de campo, solo hay una secuencia que razonablemente viene a la mente: sostiene el balón mientras escanea la zona de anotación norte en el Estadio Raymond James, lanza fintas al piso para tal vez alejar a los defensores de la línea de gol, señalar con la mano izquierda como si fuera su tiro y luego disparar un pase que puede ser el más audaz en las seis décadas del juego de campeonato de la liga.

Tres defensores están adyacentes al objetivo cuando Roethlisberger suelta el balón. ¿Cómo puede ver a Santonio Holmes? ¿Cómo podría alguien concebir que ese receptor estuviera abierto? Pero el salto desesperado del esquinero de los Cardinals, Ralph Brown, se lanza desde una posición demasiado remota para ser más que una distracción para Holmes. El empujón tardío del profundo Aaron Francisco obliga a Holmes a cruzar la línea de banda, pero no desaloja el balón. Corner Dominique Rodgers-Cromartie está ahí para ser parte de la fotografía. Los Steelers, tras la confirmación por video, completan uno de los regresos más dramáticos del Super Bowl y reclaman su sexto Trofeo Lombardi.

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De alguna manera, este episodio nunca ha sido tan celebrado como el “Catch” menos desafiante y menos importante de Dwight Clark de Joe Montana en el juego de campeonato de la NFC de 1982, de la misma manera que el jonrón de la Serie Mundial de 1960 de Bill Mazeroski es menos conocido que el de Bobby Thomson. “Shot Heard ‘Round the World” para ganar el banderín de la Liga Nacional nueve años antes.

Y tal vez eso está bien.

Porque el momento que realmente define a Ben Roethlisberger como un Steeler llegó tres años antes, cuando estaba en su segunda temporada e intentaba desempeñar un papel central, pero ciertamente no para llevar al equipo, en busca del primer título de Super Bowl de la organización desde su creación. dinastía de los años 70.

No fue ninguno de los 474 touchdowns que produjo o los 5,879 pases que lanzó durante sus 18 temporadas. Apropiado para una franquicia que transformó la defensa en una religión a través del trabajo de profetas como Mean Joe Greene, Jack Lambert, Jack Ham y Mel Blount, la jugada definitiva de la carrera de Roethlisberger fue una entrada. Fue desesperado, incómodo y nada seguro, pero el portador de la pelota terminó en el suelo antes de que pudiera ocurrir una verdadera calamidad, y eso fue suficiente.

El mejor mariscal de campo en la historia de la franquicia se mostró, en ese momento, como un Steeler.

Fue el presentador de charlas deportivas de Pittsburgh Mark Madden (WXDX, 105.9 FM) quien señaló este punto en una transmisión reciente, y tenía casi toda la razón. Su razonamiento se apoyó fuertemente en cómo Roethlisberger rescató a su compañero de equipo del Salón de la Fama Jerome Bettis de la ignominia, y seguramente lo hizo, pero más aún fue la voluntad de Roethlisberger de hacer cualquier jugada necesaria para asegurar la victoria, en la forma en que Steelers puros como Hines Ward, Aaron Smith, Larry Brown y Carnell Lake tuvieron a través de los años.

“He estado aquí mucho tiempo y ha sido muy divertido. Dios me ha bendecido… Se suponía que iba a vestirme de negro y dorado”, dijo Roethlisberger el domingo. “Espero haber podido pasar el legado de lo que es ser un Steeler de Dan Rooney. Todos lo extrañamos; todos los que lo conocieron lo extrañan. Ojalá pudiera transmitir algo de eso a los muchachos y continuar con la tradición”. de lo que significa ser un Steeler.

“Una vez que comienzas a perder el antiguo régimen, si lo deseas, debes encontrar formas de transmitirlo. Y tenemos algunos muchachos allí que continuarán haciendo eso”.

Roethlisberger jugó su último partido en la NFL el domingo. Su carrera no terminó con una victoria en el Super Bowl, como John Elway o Peyton Manning o, para el caso, Bettis. No terminó con él disfrutando de la adoración de 60,000 Yinzers de pie, coreando su nombre y, para los pocos afortunados, palmeando su mano mientras daba la vuelta de la victoria alrededor del Heinz Field luego de la victoria del lunes por la noche de la Semana 17 contra los Browns.

Todavía había un juego en el calendario después de eso, y por un poco de casualidad que parecía incluso menos probable que encontrar un futuro mariscal de campo del Salón de la Fama compitiendo para los Miami RedHawks en la Conferencia Mid-American, los Steelers extendieron su temporada rascando su camino a los playoffs de la NFL. Y allí, contra los dos veces campeones reinantes de la AFC, los Chiefs, soportaron una miserable primera mitad ofensiva y no pudieron aprovechar la ventaja de 7-0 que les dio la devolución del balón suelto de TJ Watt para un touchdown. Perdieron 42-21, con Roethlisberger lanzando los últimos dos pases de touchdown de su carrera simplemente para que el resultado pareciera menos vergonzoso.

Terminó con él en el campo, jugando fútbol serio por lo que será el último tiempo de una vida que ha sido consumida por el juego durante más de un cuarto de siglo. Terminó con los Steelers solicitando un tiempo muerto para darle un último tiro y sentir lo que es lanzar a los Steelers a la zona de anotación, solo para ver al receptor en su último pase, el ala cerrada Zach Gentry, golpear con fuerza a 3 yardas de distancia. No habría alterado el resultado, solo el margen.

“Pensamos que la semana pasada sería el final. No sabíamos lo que iba a pasar y… tuvimos la bendición de jugar otro partido de fútbol”, dijo Roethlisberger. “Es una bendición poder jugar este juego. ¿Qué suerte tenemos de poder jugar al fútbol para ganarnos la vida? Sí, nos están dando una paliza, pero podemos entretener a millones de fanáticos y lanzar, atrapar, corre, haz lo que todos hemos hecho cuando éramos niños. Ese es nuestro trabajo ahora”.

Bueno, lo fue, para Roethlisberger, hasta el día de hoy.

“No sé si es emotivo porque es solo el final de la temporada. Esto sería emotivo sin importar qué”, dijo. “Nunca nos gusta perder y salir, y extrañaré a estos muchachos. Probablemente realmente me golpee cuando llegue el momento del campamento de entrenamiento”.

Este final no satisfará a la porción más pequeña pero cada vez más amplia de Steeler Nation que ve todos los resultados, excepto un Trofeo Lombardi, como un fracaso masivo, pero no es frecuente que un atleta acepte un premio de campeonato como el acto final de su carrera.

Roethlisberger, sin embargo, dejará el escenario entre los líderes estadísticos en casi todas las principales categorías de mariscales de campo: yardas aéreas (No. 5), pases completos (No. 5), touchdowns (No. 8) y, entre aquellos con carreras de 10 temporadas o más, índice de pasador (Nº 16). Más importante para Roethlisberger, diría, es que también ocupa el quinto lugar en victorias como mariscal de campo titular, el sexto en victorias en los playoffs, el segundo en series ganadoras y el séptimo en porcentaje de victorias entre aquellos con al menos 100 comienzos. Los nombres en su compañía son los que se citan inmediatamente como los más grandes en la historia del deporte: Brady, Manning, Elway, Montana, Unitas.

“Dios me ha bendecido con la habilidad de lanzar una pelota de fútbol”, dijo Roethlisberger. “Él me ha bendecido para jugar en la mejor ciudad, en Pittsburgh, con los mejores fanáticos y el mejor equipo de fútbol y jugadores, y ha sido realmente una bendición. Estoy muy agradecido con Él por la oportunidad que me ha dado. “

Roethlisberger parte con una carrera que incluso reemplaza al gran Terry Bradshaw, quien llevó al equipo a cuatro victorias en el Super Bowl y estuvo en el Salón unos 15 minutos después de que se convirtió en elegible. Esta ha sido mi creencia en los últimos años, y más de los que hacen la crónica del equipo se han asentado en esta posición. De hecho, Bradshaw tiene cuatro anillos de Super Bowl, y aunque Roethlisberger tuvo la oportunidad de igualarlo, no contó con Swann, Stallworth y Franco para ayudar a que esto sucediera.

Sin embargo, la diferencia entre los dos es que el pico de la carrera de Roethlisberger duró básicamente una década, de 2008 a 2018, mientras que Bradshaw luchó tan obviamente al principio de su carrera que incluso perdió el puesto titular en la apertura de la temporada de 1974, ante Joe Gilliam. y no lo recuperó hasta que se completó más de una cuarta parte del programa. Cuando Bradshaw descubrió toda su grandeza a partir de 1975, comenzó una racha, interrumpida por lesiones en 1976, que Roethlisberger nunca igualó. Eso incluyó la temporada de Jugador Más Valioso de Bradshaw en 1978. Sin embargo, no duró mucho, solo hasta 1981, cuando las lesiones comenzaron a usurpar su excelencia.

La serie ganadora del juego en el Super Bowl 43 obviamente no fue la única ocasión de este tipo en la carrera de Roethlisberger, solo la más trascendental. Hubo uno el día de Navidad de 2016, cuando la “Extensión Inmaculada” de Antonio Brown sobrepasó la línea de gol después de atrapar un pase de Roethlisberger y aseguró el título de la AFC Norte. Hubo uno en la ronda divisional de la AFC de 2010, que incluyó la “atrapada del casco” de Brown para 57 yardas. Ahí estuvo el de Baltimore en 2008, cuando encontró a Holmes nada más cruzar la línea de gol para alzarse con la victoria en otro de los duelos brutalmente intensos de los rivales.

Hay un video de YouTube que clasifica las 10 mejores unidades ganadoras de Roethlisberger. Dura solo 19 minutos, por lo que es poco probable que uno caiga en una madriguera de conejo durante horas, a menos que la tentación de verla una y otra vez resulte ser demasiado grande.

“Ha sido un honor y un placer”, dijo a los periodistas el entrenador de los Steelers, Mike Tomlin, jefe del Big Ben durante 15 temporadas. “No tengo las palabras”.

Frustra a muchos de los que siguen al equipo que lo mejor de Roethlisberger no resultó ni siquiera en una aparición en el Super Bowl. Cuando lideró la NFL con 4,952 yardas aéreas en 2014, los Steelers perdieron su primer partido de playoffs. Cuando se recuperó de una lesión en la rodilla para lanzar para casi 4,000 yardas en 12 juegos en 2017, los Steelers perdieron en la ronda divisional ante Denver. Cuando cerró la temporada 2016 con seis aperturas ganadoras consecutivas, el equipo perdió en el juego de campeonato de la AFC. Todos esos juegos fueron con el corredor estrella Le’Veon Bell que se perdió todo o la mayor parte del juego por lesiones.

Cuando Roethlisberger lideró en pases completos, intentos y yardas en 2018, el equipo estuvo plagado de balones sueltos que cambiaron el juego e intentos fallidos de gol de campo y se perdió los playoffs por medio juego literal. Los balones sueltos de los compañeros de equipo impactaron materialmente el Super Bowl 45 contra los Packers y la derrota en los playoffs de 2016 en Denver. Es el juego de equipo definitivo.

Es por eso que la entrada de Roethlisberger contra los Colts en la ronda divisional de la AFC debería ser la pieza central de su legado.

Cuando parecía seguro que Bettis se retiraría después de que los Steelers no lograron llegar al Super Bowl de 2004 a pesar de una temporada regular de 15-1, Roethlisberger le prometió a Bettis que los Steelers lo llevarían a un Super Bowl si regresaba.

Un comienzo lento ese año obligó a una racha ganadora de cuatro juegos al final simplemente para llegar a los playoffs. El equipo tendría que jugar todos sus partidos de playoffs como visitante. El segundo de ellos sería en Indianápolis, contra un equipo Colts sembrado No. 1 con Manning que había ganado sus primeros 13 juegos y terminó 14-2.

Los Steelers tomaron una ventaja de 14-0 en el primer cuarto, lideraron 17-3 después de tres cuartos y todavía estaban arriba por un gol de campo después de que los Colts se recuperaron para dos touchdowns en el último cuarto. Luego, en lo que parecía ser la última oportunidad para que los Colts empataran o tomaran la delantera, perdieron 16 yardas en dos capturas del apoyador de Pittsburgh, Joey Porter. Los Steelers se hicieron cargo de las oportunidades en la yarda 2 de Indy con 1:27 por jugar, pero a los Colts les quedaban todos sus tiempos muertos, por lo que no era posible simplemente arrodillarse sobre la pelota tres o cuatro veces y comenzar con los apretones de manos ceremoniales. . La única forma de asegurarse la victoria era cruzar la línea de gol con el balón.

Tenían cuatro tiros disponibles. No hubo una urgencia particular para terminar el juego en primer intento. Sin embargo, Bettis entró en la línea con un brazo libre e inclinó su cuerpo para que la mano que abrazaba el balón estuviera disponible para la defensa de los Colts. El linebacker Gary Brackett hundió su casco en ese objetivo, y el balón saltó por los aires y retrocedió 4 yardas, con el esquinero de Indy Nick Harper allí para recogerlo y el centro de los Steelers Jeff Hartings demasiado tarde para agarrar el balón o su portador.

Roethlisberger inmediatamente comenzó a retirarse para tener la oportunidad de interrumpir el alboroto de Harper. En la yarda 36, ​​Roethlisberger aprovechó la oportunidad para alcanzar y agarrar la espinilla derecha de Harper, su mano se deslizó hasta el empeine del zapato de Harper y lo hizo tropezar contra el suelo. Los Colts todavía tenían 1:09 y tres tiempos fuera, pero solo pudieron ponerse a tiro para un gol de campo de Mike Vanderjagt que habría empatado, si no hubiera terminado 20 yardas a la derecha de los postes de la portería.

Roethlisberger estaba al margen cuando ocurrió esa patada. Era un espectador indefenso como tantos otros que aman a los Steelers. Aquí es donde pasará los domingos de otoño a partir de ahora. Con el tiempo, una vez que disminuya el impulso habitual de jugar, puede descubrir que disfruta ser parte de Steeer Nation. Durante las últimas cinco décadas, especialmente las dos en las que sirvió como base de la franquicia, ha sido un esfuerzo mayormente encantador.